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南非发现200万年前新类人物种
发布时间:2012年12月05日 11:22 来源:www.zkd.cn

孝 文

  近日科学家在南非的地下山洞中,发现了两具拥有200万年历史的南方古猿源泉种化石,一具是男童,另一具是30多岁的成年女性。科学家认为,这些化石属于新的类人物种,其出土将有助于增进对人类进化过程的研究。新发现刊登在最近一期美国《科学》杂志上。
  男童头骨保存完好
  这块南方古猿源泉种男童头骨化石保存相对完好。南方古猿源泉种是一个以前不为人所知的类人猿物种,可能是现代人的直系祖先。科学家认为,这个男童年龄在8岁到13岁之间。领导这项考古研究的南非金山大学人类学家李•伯杰称:“南方古猿源泉种化石就好比罗塞塔石碑,或许能解开人属之谜。”
  罗塞塔石碑曾帮助近代考古学家解读出失传千余年的埃及象形文字的意义与结构,成为研究古埃及历史的重要里程碑。李•伯杰还表示,南方古猿源泉种化石能帮助人类理解晚期南方古猿(比第一个人属在地球上更旱出现的类人猿物种)向人类最早直系祖先的过渡,甚至比迄今发现的任何人类祖先都更接近于这一目标。
  新发现的南方古猿源泉种男童头骨的正面图显示,这种新的类人物种与人类特征惊人相似,例如,其面部比其他已知南方古猿扁平。另外,南方古猿源泉种的牙齿较小,鼻子也与人类非常像。
  进山洞为寻找水源
  南方古猿源泉种生活在南非草原和森林里,那里地势平坦,偶尔也有一些小山和悬崖,其中一些拥有山洞,山洞距离科学家发现南方古猿源泉种新化石的地方很近。科学家还在附近的“死亡陷阱”中发现了与南方古猿源泉种生活在同一个时代的动物尸体残骸,如剑齿猫、土狼、羚羊和兔子等。
  科学家猜测,可能由于严重的干旱,饥渴难耐的南方古猿源泉种成年女性和男童进入这些山洞,试图从地下寻找水源。澳大利亚地质学家保罗•德克斯认为,动物在干旱期间也被地下水的气味吸引进入山洞,最终不小心摔死。
  或许是能人的直系祖先
  李•伯杰认为新发现的化石——南方古猿源泉种或许是能人或年代更靠后的直立人的直系祖先。例如,与南方古猿非洲种一样,南方古猿源泉种大脑与现代人相比较小,但大脑外形(由头骨内部结构决定)却与早期人类非常相似。不过,有科学家认为伯杰的看法并不正确。美国乔治•华盛顿大学人类学家布莱恩•里奇蒙德表示:“头骨1470”的年代就比新发现的南方古猿源泉种久远,另外还存在比这更古老的人类化石。不过,南方古猿源泉种应该在人类演变中占据非常重要的地位。

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